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最近收到Apple 電郵通知,他們推出了新款的 ipod shuffle ,那傢伙尺寸,固然較上一代 ipod shuffle 大為縮小,但更有趣的是,新一代 ipod shuffle 增加了一項新功能,那叫 VoiceOver ,那是一項語音提示功能,新的 ipod shuffle 能夠「讀出」你的歌曲名字、甚至存放於 ipod shuffle 內的播放歌曲清單,那麼使用者不用顯示屏,也能找到你要播放的歌曲了,也解決以往 ipod shuffle 遭人咎病,因要將尺寸縮小,所以删除了顯示屏,令使用者很難在數百首歌曲中,找出喜愛歌曲的弊病。

Apple 聲稱, VoiceOver 功能是他們首創的,那是首次把語音操控引入手提播放器,實情是,將語音提示技術,引入手提播放器,早在90年代已有日本廠商試過,那是當年紅極一時音響器材生產商AIWA,他們於1992年,生產一部名為Jx3000的walkman ,當中有一項叫VOICE NAVIGATION 功能,就是每次操作時,都會有語音在耳機中提醒使用者,究竟他按了那個按鈕,是播放、暫停、快速向前搜尋,還是回帶,其後AIWA又生產了JX3000出口版JX707,取消接受日本電視頻道功能,可是JX3000還是JX707,似乎像AIWA試驗品居多,自此之後,AIWA未有將VOICE NAVIGATION功能,用於其他播放器之上,其他日本生產商,也未有再研發類似功能,可能認為語音操控技術,根本不切實際,不過是按幾個操作鍵,他們須用語音提醒使用者?可是想不到的是,17年後,Apple 將這個被視為「不切實際」的技術加以改良進化,再用於ipod shuffle 身上,反而成了解決播放器不斷「瘦身」情況下,如何解決使用者操作問題的一個「方法」。

同樣一種技術,AIWA比Apple行早了17年,那是VOICE NAVIGATION被視為有創意的技術,可是用途卻不大,近乎不切實際,今天卻成了解決ipod shuffle 面對操作問題的可行辦法。所謂創意,就算行對了方向,是否真的有用、可行,也很視乎它生於甚麼時代,那個時代產品、消費者,是否真的「需要」這種有創意的產品與技術。90年代還是卡式帶、CD流行年代,隨身播放器,受制於錄音帶、CD體積,不可能做得很細小,有大量空間放置顯示屏,用語音系統協助操控,變得多餘及不切實際,可是去到今天,用記憶體來儲存歌曲的播放器成了主流,播放器體積可以越做越細,顯示屏就變得奢侈了,語音協助操控,反而有實用價值。

類似證明方向正確,但出現得太早,生不逢時的創意產品,在娛樂、影音領域,比比皆是:當年任天堂推出黑白手提遊戲機Gameboy,那時Sega 及NEC 認為,手提遊戲機應該可以做到彩色畫面,那與一般家庭遊戲機質素相似,不是更吸引消費者嗎?於是Sega 於1990年推出了彩色畫面 Game Gear,NEC更推出可直接兼容家用機PC-Engine 遊戲的彩色手提機,PC-Engine GT。當年Sega 及 NEC 預視手提遊戲機發展方向正確嗎?正確得不能再正確,今天有那部手提遊戲機,不是彩色晝面、質素直迫家用機、兼把家用機遊戲,移殖到手提機身上?可是當年手提機大戰,最先「陣亡」的是PC-Engine GT,之後是 Game Gear,Gameboy反而勝出,全因,有創意、方向正確,不代表是成功的商業產品:近乎Gameboy一倍多價錢(童工沒記錯的話),還要用筆蕊電池的年代,畫面再好,只能玩個多小時就沒有電,誰會玩這又貴又不方便的手提機?

童工又不禁想起Nikola Tesla。今天我們知道,電是由愛迪生發明,但事實是,我們今天日常使用的交流電,並不是愛迪生發明,他只發明了直流電,今天我們用於家庭電器的交流電,其實是Nikola Tesla發明的,但在那個年代,連愛迪生也攻擊他的發明是異端、指交流電十分「危險」,會危害人類生命云云。當然,今天我們已廣泛使用交流電,也證明交流電較直流電更佳,但在百年前,Nikola Tesla的發明,卻是受盡攻擊。

說了這麼多,童工只是有感而發。一些有創意的念頭或生意,縱使方向正確,也不代表是可以賺錢生意,行早了、行快了,最終可能也是失敗告終。今天互聯上有千百種不同網站,販賣各色各樣的意念和服務,可是真正可以賺大錢的網站,賣的是甚麼?還不是最傳統的買賣生意和廣告!Amazon如是、Ebay如是、Google也是一樣,有創意,以前從來也沒有人做過的生意,不代表一定可以賺錢,可能要等十年八載後,創意才會有市場,可是,有企業可以蝕十年八載,等市場、需求出現而不關門大吉嗎?童工不懂做生意,恐怕有機會的話,要找些做科技生意的人問個明白

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